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AP: Mientras los venezolanos pasan hambre, Trump se enfoca en la corrupción alimentaria

Por Nurelyin Contreras
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Caracas, 24 de septiembre de 2018. La reunión de junio se llevó a cabo a puertas cerradas, lejos de la atención que normalmente se presta a Venezuela.

Alrededor de una mesa en forma de U en un hotel que se eleva sobre el Canal de Panamá, los funcionarios del Departamento del Tesoro distribuyeron una lista de compañías sospechosas que creen que altos funcionarios venezolanos han utilizado en todo el mundo para desviar millones de dólares de contratos de importación de alimentos. en la nación rica en petróleo.

La reunión de dos días, y varias otras que han tenido lugar desde abril, son parte de una campaña sostenida de la administración Trump para presionar al presidente Nicolás Maduro al golpear las billeteras de los altos funcionarios de su administración socialista.

«Saben que los buscamos y saben que los perseguimos a nivel multinacional porque estamos empezando a ver cómo las redes se transforman y las nuevas compañías ficticias se ponen de pie y las existentes se debilitan», Marshall Billingslea, el ayudante del Tesoro. secretario de financiamiento del terrorismo, dijo en una entrevista al margen de la reunión.

En esa reunión, investigadores forenses financieros de los EE. UU. Y tres aliados conservadores de América Latina -México, Panamá y Colombia- rastrearon transacciones de compañías que se cree estaban controladas por un empresario vinculado con el gobierno, según varios participantes que hablaron con The Associated Press sobre la condición de anonimato porque las deliberaciones fueron privadas.

Desde que Donald Trump asumió la presidencia, docenas de altos funcionarios venezolanos, incluido el propio Maduro, han sido sancionados por el Departamento del Tesoro por denuncias de corrupción, abusos contra los derechos humanos y tráfico de drogas.

El año pasado, Trump incluso amenazó con una «opción militar» para destituir a Maduro y, junto con altos asesores y líderes latinoamericanos, planteó la posibilidad de invadir el país sudamericano. A medida que aumentan los problemas económicos del país, también ha buscado aumentar la presión regional.

El enfoque en la comida es deliberado, dijo Billingslea, un impulsor clave de la política de Estados Unidos hacia Venezuela que dirigió el equipo de transición de seguridad nacional de Trump.

Una historia publicada por la AP en 2016 reveló cómo altos funcionarios venezolanos y miembros de las fuerzas armadas se enriquecían al desviar dinero de los contratos de alimentos. Desde entonces, mientras el hambre se ha extendido, Maduro se ha movido para ejercer un control aún mayor sobre la distribución de alimentos, entregando cajas mensuales de productos básicos que los críticos califican como una forma de control social dictatorial.

Maduro dijo que comenzó a distribuir los llamados cuadros CLAP, un acrónimo en español de Comités Locales de Abastecimiento y Producción, como una forma de eludir la «guerra económica» que está librando Estados Unidos y los opositores que intentan sacarlo del poder.

A medida que Venezuela se ha sumido en la agitación política y económica, el programa CLAP se ha convertido en una cuerda de salvamento para millones de ciudadanos que sufren debido a los estantes de supermercados estériles y la hiperinflación estimada por el Fondo Monetario Internacional para alcanzar pronto el 1 millón por ciento.

Los críticos dicen que Maduro esencialmente ha convertido los alimentos en armas, distribuyendo las cajas principalmente a los trabajadores del gobierno y sus seguidores. Según una encuesta realizada en abril por el encuestador local Datanalisis, más del 60 por ciento de los hogares venezolanos dijeron haber recibido el recuadro CLAP en los últimos tres meses, casi el mismo porcentaje que ayudó a reelegir al líder asediado en las elecciones presidenciales de mayo boicoteadas por la oposición.

Las acusaciones están alimentando las llamadas de líderes latinoamericanos, incluidos los jefes de Argentina, Colombia y Chile, para que Maduro sea juzgado en un tribunal internacional por crímenes de lesa humanidad.

«Esto va más allá de la corrupción», dijo Billingslea, quien encabezó la delegación estadounidense en Panamá con Kenneth Blanco, director de la red de cumplimiento de crímenes financieros del Departamento del Tesoro. «Esto es, literalmente, saquear el único programa de red social de seguridad que queda en Venezuela».

En una reciente noche de lunes a viernes, se corrió la voz rápidamente entre los empleados de un centro cultural apoyado por el gobierno sobre la ubicación del centro de Caracas donde podían recolectar su ración CLAP mensual. En unas pocas horas, todos, desde curadores de museos hasta conserjes, esperaron en la fila para firmar un portapapeles antes de que los partidarios del gobierno deslizaran una caja sobre la mesa.

Una vez afuera, algunos trabajadores abrieron las cajas y transfirieron los contenidos (aceite de cocina, harina, arroz, atún enlatado) a las mochilas por temor a convertirse en blancos en una de las ciudades más violentas de América Latina. Algunos dijeron que planeaban revender la comida en el mercado negro, donde una sola bolsa de azúcar puede alcanzar fácilmente más de 100 veces el precio fuertemente subvencionado de toda la caja de CLAP.

«Cuando salieron las cajas de comida, solíamos obtener un kilogramo de carne o pollo, pero nunca volvimos a ver eso», dijo Marcos Inojosa, un técnico eléctrico que ha estado recibiendo el folleto durante aproximadamente un año. «El presidente hace la vista gorda y pretende que todo está funcionando bien. Pero todo está en el basurero «.

Entre los que están bajo escrutinio de la coalición de países se encuentra un oscuro empresario colombiano que vendió oro al gobierno de Maduro.

Alex Saab, de la ciudad caribeña de Barranquilla, fue uno de los principales focos de las reuniones a puertas cerradas en la ciudad de Panamá, dijeron a la AP los participantes que hablaron bajo condición de anonimato. En un momento dado, incluso estudiaron los movimientos de un avión privado registrado en los EE. UU. Para identificar su paradero actual: Caracas, París o Líbano.

Saab ganó prominencia en 2011 luego de firmar un acuerdo para construir viviendas sociales para el gobierno venezolano en nombre de una empresa de construcción con sede en Colombia. Apareció en la televisión estatal venezolana junto a Maduro, el fallecido presidente Hugo Chávez y el entonces presidente colombiano Juan Manuel Santos.

Los investigadores dicen que Saab ingresó al negocio de alimentos a través de una compañía con sede en Hong Kong, Group Grand Ltd., que según dicen lleva el sello distintivo de una compañía ficticia, que no tiene antecedentes conocidos en el negocio alimentario, una página web rudimentaria ahora inaccesible y una dirección en Caracas compartida con la empresa constructora de Saab.

Group Grand recibió contratos para proporcionar al menos 11.5 millones de cajas de CLAP, según una hoja de cálculo del Ministerio de Alimentos de Venezuela obtenida por la AP.

Luisa Ortega, quien fue destituida como fiscal en jefe de Venezuela y exiliada el año pasado tras romper con Maduro, ha pedido una investigación sobre Saab, alegando, hasta ahora sin pruebas, que él y Group Grand son los frentes de Maduro

Billingslea no hablaría sobre individuos o entidades específicas en el radar del equipo de trabajo, pero dijo ir tras lo que él cree que es dinero robado de las importaciones de alimentos por Maduro y la primera dama Cilia Flores es una prioridad.

Los fiscales de Miami y Colombia han estado investigando a Saab por más de un año, dijeron a la AP cuatro funcionarios estadounidenses y colombianos con conocimiento de esas investigaciones. Todos hablaron bajo condición de anonimato debido a la naturaleza política sensible de la investigación en curso.

El abogado de Saab en Miami, Richard Díaz, rechazó las acusaciones de cualquier maldad y dijo que Saab ha sido sometido a escrutinios indebidos y a una dura cobertura mediática debido a los falsos testimonios que se le han dirigido. Dijo que si los EE. UU. Tenían motivos para creer que las acusaciones eran posiblemente ciertas, su cliente habría sido acusado hace mucho tiempo.

Saab dijo en un comunicado que está siendo atacado por opositores del gobierno que buscan sabotear la economía.

«En cambio, deberían estar agradecidos de que a pesar de la mala prensa y el bloqueo internacional todavía hay empresarios dispuestos a invertir y creer en el país», dijo.

El Tesoro de los Estados Unidos estima que al menos el 70 por ciento del programa CLAP está siendo destruido por la corrupción, citando evidencia de sobrefacturación.

Entre las transacciones que han elevado las banderas rojas se encuentra una factura de septiembre de 2017 presentada al ministerio de alimentos de Venezuela por Group Grand por $ 41 millones en leche en polvo a un precio de $ 6,950 por tonelada métrica, o más del doble del precio de mercado en ese momento. Se proporcionó una copia de la factura al AP.

«Nunca hemos visto precios tan altos, ni siquiera en tiempos de crisis», dijo Roger Figueroa, presidente del grupo de presión de la industria lechera venezolana.

Un estudio realizado por el grupo de Figueroa también encontró que la leche en polvo distribuida en las cajas de CLAP contenía regularmente un tercio de los niveles de proteína exigidos por el gobierno y el doble del nivel de carbohidratos recomendados.

La cooperación investigativa entre los Estados Unidos y otros países comenzó hace aproximadamente un año a instancias de los funcionarios de Trump, y ya ha dado algunos resultados.

El 17 de mayo, tres días antes de la reelección de Maduro, el entonces presidente colombiano Santos, actuando sobre la información proporcionada por los EE. UU., Anunció la incautación de 15 contenedores llenos con más de 25,000 cajas CLAP con la imagen de Chávez y con infestaciones de escarabajos arroz y otros alimentos en mal estado.

En testimonio a la policía obtenido por la AP, el dueño de una empresa colombiana dijo que fue contratado por otra empresa para armar y enviar las cajas a la Corporación de Comercio Exterior de Venezuela, o Corpovex, que durante años estuvo bajo la administración de una fuerza aérea general.

El año pasado, un aviso del Tesoro de EE. UU. Advirtió a los bancos estadounidenses sobre los riesgos de hacer negocios con clientes venezolanos, y citó a Corpovex como un vehículo frecuentemente utilizado por funcionarios corruptos por malversación de fondos estatales a través de compañías ficticias.

El envío incautado de CLAP, que fue valorado en más de $ 500,000, nunca fue enviado. Se echó a perder sentado en los muelles porque la empresa que lo ordenó, una empresa portuguesa llamada Agrovarius, dijo que sus cuentas bancarias habían sido congeladas y que no podía pagar sus cuentas, según el testimonio de la policía.

Poco se sabe sobre Agrovarius, que se encuentra detrás de una alta pared blanca en un suburbio de Lisboa. Uno de los propietarios de la empresa, Joao Rosa, negó tener algo que ver con el envío colombiano e insistió en que todos los vendedores de la compañía habían recibido el pago.

Agrovarius también estuvo implicado en lo que se ha llamado la llamada revolución de la carne de cerdo, que tuvo lugar la pasada Navidad cuando los enojados venezolanos salieron a las calles cuando Maduro no cumplió la promesa de proporcionar miles de jamones gratis a los barrios pobres.

Maduro acusó al gobierno de Portugal de «sabotear» el regalo navideño, pero Raporal, el longevo rapero portugués, culpó a Agrovarius, diciendo que nunca le pagaron los más de 6 millones de euros necesarios para abastecer al gobierno venezolano.

Un vocero de Raporal dijo que la compañía ahora está demandando a Agrovarius por incumplimiento de contrato. Rosa dijo que Agrovarius no tuvo nada que ver con el fallido envío de jamón de Navidad.

Billingslea, mientras tanto, dijo que Maduro ha intentado en repetidas ocasiones desviar la culpa de su propia mala gestión y su negativa a hacer frente al creciente hambre.

«Si realmente quisieran alimentar a las personas, dejarían entrar la ayuda extranjera que se les ofreció», dijo.

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